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    百年兴衰话橡胶

发布时间:2016-5-12 丨 阅读次数:28204 丨 文章来源:zhangjie

    哥伦布踏上新大陆之后,发现南美洲的土著人会玩一种有弹性的球,它是用硬化了的植物汁液做成的。欧洲人对此十分好奇,便把一些样品带回欧洲。1770年,英国化学家普里斯特利发现它可用来擦去铅笔字迹,因此给它起了一个名字叫“橡皮擦(rubber)”。橡胶就这样被发现了

      在很长时间里,橡胶都来自天然。虽然像无花果树和一些大戟科的植物也能提供橡胶,但只有三叶橡胶树的产量最大,品质最好,这些橡胶就是从橡胶树上流出的胶乳,再经过凝固和干燥后得到的。虽然当时的西方工业界注意到橡胶,但鉴于橡胶对温度变化的耐受力极差,实际应用仍非常有限,仅限于利用橡胶的防水功能,来制造雨衣、雨靴和雨布。

      1844年,美国人固特异发明了橡胶的硫化技术,从而彻底克服了橡胶制品冷天变硬和热天变软的缺陷。从此之后,橡胶才开始成为真正实用化的工业产品。一个明显的变化是,在这一技术发明后的30年间,天然橡胶的需求增长了100倍之多。1898年,弗兰克•赛柏林创建了一家橡胶公司,便以固特异命名,以纪念这位伟大的发明家和这项具有里程碑意义的发明。

      1886年,德国人卡尔•本茨先生发明了第一辆汽车,1888年,英国人邓禄普利用橡胶的特性发明了第一条充气轮胎。虽然最早的充气轮胎只是用在自行车上,但很快,橡胶充气轮胎最终成为了汽车的标准配置。随着汽车时代的到来,橡胶从土著居民的玩物变成炙手可热、必不可少的工业原料,人们甚至将它称为“黑色黄金”。

      橡胶种植园

      在橡胶工业起步阶段,所有的橡胶都是从橡胶树所产生的胶乳中提炼产生。随着天然橡胶身价的提升,采集橡胶树的胶乳成为了一个获利颇丰的行业。无数人带着发财的梦想涌入三叶橡胶树生长的亚马孙丛林。

      位于秘鲁的伊基托斯本来只是一个几百人居住的小村落。19世纪末,来自世界各国的橡胶探险家们将伊基托斯扩张成一座居民超过2万人的城市。亚马孙河流域最大的城市——巴西的玛瑙斯城,更是一度成为全世界天然橡胶产业的中心。玛瑙斯的橡胶产量一度占全世界总产量的40%。用橡胶换来的巨额财富,为这座城市带来了当时最先进的电话、电网、医院和学校。在这座“人均消费钻石最多的城市”,无数因橡胶而暴富的商人生活极尽奢侈,据说他们把衣服送到巴黎去洗。

      三叶橡胶树喜爱高湿度的环境,主要集中在低纬度的热带和亚热带地区。就当时而言,所有橡胶树都是野生的,这些野生三叶橡胶树全部都生长在南美洲的亚马孙雨林中,其中以巴西境内数量最多。所以三叶橡胶树也叫作巴西橡胶树。也就是说,全世界所有的橡胶原料都来源于巴西和秘鲁等少数几个美洲国家。而且为了保持垄断,巴西当局禁止橡胶树种子出境。

      19世纪正是大英帝国如日中天的时期。对于大英帝国而言,巴西是一个不受其控制的国家,而橡胶又是重要的工业资源,因此他们决定无论如何要发展自己的橡胶基地。

      1879年3月28日凌晨,在巴西亚马孙河边的圣塔伦港,英国商人韦克姆将一批橡胶树种子运上驶往伦敦的英国货船。他在后来说,当时,一艘虎视眈眈的巴西炮艇正在巡逻,他偷偷地把这些种子带上船,然后到了该地区首府贝伦海港,又设计躲过巴西海关官员的检查,才将种子运出巴西。

      这些珍贵的橡胶树种子到达伦敦后,被栽种在“裘园”,即英国皇家植物园。不久,种子在温室中发芽。7万多颗种子中,只有2300多颗发芽并长成了橡胶树幼苗。因为英国不适宜橡胶树生长,这些橡胶树苗被移植到英国在亚洲的殖民地,包括马来西亚和东印度群岛等。那里有着和亚马孙丛林地区相似的热带雨林型气候,土壤条件也很适合三叶橡胶树的生长。没有几年时间,这些橡胶树苗就长大成材,并迅速繁衍成成片的橡胶林。

      回顾这段历史,就会发现韦克姆从巴西盗取橡胶,与罗伯特•福钧从中国盗取茶叶种子极其相似。历史学家指出:“这些殖民地本来并没有太大价值,对于荷兰人和英国人尤其是这样。但随着橡胶的引入,它们瞬间炙手可热。”如果这些地方没有橡胶种植园,“很显然殖民史会完全改写”。

      与英国在亚洲殖民地的橡胶种植园不同,美洲仍坚持原始粗放式的橡胶生产模式。所有的三叶橡胶树都是野生的,稀疏地分布在亚马孙雨林中,采胶者疲于奔命,效率极其低下;采胶工人找到橡胶树后,往往用斧子将整棵树砍倒,或者砍出一个大口子,一次取走所有的胶乳。这种涸泽而渔的方法对橡胶树伤害极大,形成巨大的浪费。英国的种植园为人工种植,橡胶林的种植密度是野生的300倍,密集的分布不仅提高了采胶速度,也方便了对橡胶树的照料维护。值得一提的是,时任新加坡植物园主任的英国科学家里德利发明了连续割胶法,即在橡胶树的树皮上只割一个很浅的口子,不会影响橡胶树的生长,橡胶树的寿命从几年延长到了几十年。

      欧洲资本的介入和专业植物学家的精心管理,再加上东南亚充足的劳动力,东印度群岛的橡胶产量很快超越南美。原始生产的巴西,其产量更是敌不过工业化的大种植园。特别是在使用了连续割胶法后,亚洲橡胶产业的生产效率大幅度提高,逐渐占据世界橡胶产业的主导地位。到了1907年,仅斯里兰卡和马来西亚两地的橡胶种植面积就已经超过了30万公顷。

      橡胶种植园模式很快也传到巴西,橡胶的种植密度达到每公顷600株,南美的橡胶种植一度也达到相当大的规模。特别是一战后的一段时间,当时仅美国汽车巨头亨利•福特,就在巴西拥有超过3000公顷的橡胶树林。

      1905年,巴拿马的橡胶种植园中出现了一种名为南美叶疫病的橡胶树病害。这种病害迅速传到巴西。在自然状态下,三叶橡胶树长得非常稀疏,病害难以传播。但在人工种植的橡胶园中,一旦出现病害,就马上变得无法控制。虽然科学家也用尽了各种办法,但因为成本等各种原因,所有努力均告失败。巴西的橡胶产业由此走向衰落。到了1940年,巴西出产的橡胶仅仅占世界总产量的1%,橡胶王国彻底失去了往日的辉煌。

      合成橡胶的兴起

      橡胶热潮之所以在全球兴起,起源于汽车业的出现。

      如果说19世纪是蒸汽机(火车和轮船)时代,那么20世纪就是汽车时代。换言之,20世纪也是石油时代和橡胶时代。作为汽车的重要部件,汽车轮胎几乎全部采用橡胶制成。正因为橡胶轮胎的普遍使用,才使汽车成为一种完美的交通工具,可以毫无噪音地高速行驶。

      1900年,汽车已经在美国开始大工业生产。1908年,福特公司推出了著名的T型车,汽车价格降低了将近九成,汽车从奢侈品变为大众消费品,美国率先进入汽车时代。

      在汽车工业强力推动下,橡胶业突飞猛进。由于需求激增,橡胶价格大涨,并在1910年达到史上最高价(每千克12美元),这个价格相当于现在的10倍。一时之间,被汽车拉动的全球橡胶市场极其火爆,各种资本蜂拥而入。

      当时,橡胶的主要消费国是欧美工业国,而橡胶生产国则是英国的殖民地马来亚(今马来西亚)和荷兰东印度群岛(今印尼)。来自东南亚橡胶种植园的橡胶产量占到全球产量的2/3。

      橡胶树种植前期投入较大,一旦进入成熟采割期,只需投入极低的维持成本,就可持续产胶多年。当时每一磅橡胶的开采成本为1.6先令,而市场价却在12先令,差额高达7.5倍。暴利之下,橡胶种植迅速扩大,很快就导致生产过剩。1913年,橡胶价格已跌到每千克2美元(1932年的大萧条时期到达最低点,为每千克0.06美元)。有鉴于此,英国、荷兰两国联手,努力限制供应量,从而垄断了橡胶价格。

      第一次世界大战爆发时,英国和荷兰的这两个亚洲殖民地已基本掌控了全球橡胶市场,原来的橡胶生产霸主巴西被远远甩在后头。

      20世纪20年代,美国拥有全球85%的汽车、消耗全球75%的橡胶。虽然美国从西班牙手中夺取了菲律宾,它也是一个热带殖民地,但美国立法机构不愿为了大橡胶园而取消对土地所有权的限制。不得已,轮胎业巨头怀尔史东在利比里亚——一个由前美国黑奴后代统治的国家——租了近4000平方公里的土地,兴建橡胶种植园。对美国市场来说,利比里亚的橡胶只不过杯水车薪,远不能满足需求。而巴西的橡胶种植园也因病虫害而遭到灭顶之灾。

      与橡胶树相比,橡胶草虽然产量低得多,但因为可在温带种植,因此常被一些没有热带种植园的国家作为橡胶来源。在橡胶短缺的时期,美国一些企业家就曾在南加州试种橡胶草。苏联虽然幅员辽阔,但境内也没有热带地区,为了保证橡胶的自给自足,也曾大力发展橡胶草种植。

      橡胶树的地区限制与橡胶草的产量限制,反过来也鼓励了人们对合成橡胶的探索试验。在这方面,拥有化学研究实力的德国先拔头筹。在一战和二战前后,德国在合成橡胶方面取得巨大成果。1909年9月12日,德国人霍夫曼获得世界第一项合成橡胶专利。这在某种程度上,是因为德国担心在战争时期,英国会切断其橡胶供应。

      与德国相比,日本不仅没有热带殖民地,也没有一流的化学实验室。可以说,橡胶作为一种重要的战略物资,直接决定着战争成败。在第二次世界大战中,日本军国主义政府为了确保战略安全,决定抢夺英国和荷兰的马来西亚和印尼两处殖民地,即使这样做不可避免地要和美国开战,也在所不惜。当时太平洋(601099,股吧)属于美国的势力范围,为了消灭美国太平洋舰队,日本发动了对珍珠港的偷袭,最终将世界第一强国美国拖入了战争。虽然说偷袭珍珠港导致了日本的战败,但最直接的诱因却是橡胶。

      由于日本占领了东南亚,全世界橡胶供给近乎断绝,这促使美国和苏联等国不得不投入巨大力量,进行合成橡胶的研制和生产,短短5年时间,世界合成橡胶的产量从 1939年的2.312万吨剧增到1944年的88.55万吨。

      早期的合成橡胶不仅代价昂贵,质量也不及天然橡胶,不能用于较大负重的轮胎。经过不断改进,现代合成橡胶已成为橡胶的主流,基本上可代替天然橡胶,用来制造各种轮胎和制品,而且某些特种合成橡胶的性能是天然橡胶所不具备的。如今,天然橡胶的市场占有率已不及合成橡胶的一半。即使作为橡胶的最早原产地,巴西本国所用的橡胶,大部分也是进口的合成橡胶。

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